日本第一櫻的傳奇

日本有所謂「櫻花最前線」,專指「染井吉野櫻」,花期為三月下旬至四月上旬,就是傳統的「花見」季節。除了北海道以大山櫻、沖繩以寒緋櫻為主,其他地方超過八成都是染井吉野櫻。於是成為日本氣象廳用來判斷櫻花開花、滿開的「標本木」,即是櫻花的標準。為什麼吉野櫻會成為指標呢,因為容易種植、無蟲害、生長速度快、花朵大,所以成為都會廣泛種植的櫻花。

日本櫻花的種類有六百多種,最早開花的就是河津櫻,比吉野櫻的顏色更加濃烈,花期要長四倍,吉野櫻滿開為一個星期,河津櫻有長達一個月的滿開, 作為「日本第一櫻」的河津櫻,因為種植地區有限、數目太少,並不計算在全國性花見季節。河津櫻花祭由1981年開始,每年2月10日至3月10日舉行。比吉野櫻提前了一個多月,吸引百萬人次前來賞不一樣的早櫻。

去年此時,我正在河津町參加櫻花祭,剛剛有了疫情、沒了大媽。疫病漫延、遊客不再。想不到,這情況持續了整整一年!

河津町民宿老闆田中先生說「去年河津櫻花盛開時,一半都是中國遊客。今年全部不來了。加上日本疫情開始吃緊(他指一指電視直播銀幕,正在直播日本政府的疫情匯報記者會),連日本人也不敢出街。」

河津櫻的由來也頗為傳奇,1955年一個叫飯田勝美的女人經過河津川,在雜草之中見到一米高的野生樹木,種在自家庭院悉心照顧,但十年都沒有花開。過了11年才第一次開花,比染井吉野櫻還早了一個月開花, 被學者認為是新品種的櫻花。但飯田勝美已經無緣花見了,因為她第二年已經過身了。1974年正式命名為河津櫻,定為市花,開始大規模種植,由河津站開始,沿河津川連續三公里遍植此花。為了吸引遊客,1981年開始舉辦「河津櫻花祭」,已經39年了。這位家庭主婦的一個偶然舉動,改變了家鄉的命運,河津町由一個寂寂無名的鄉下小鎮,已經成為一個每年有超過百萬遊客的觀光區(疫情之前)。